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Familia Solanaceae

Características: Familia de unos 90 géneros y 2.600 especies, originarias casi todas de América, muchas de ellas muy conocidas por su elevado contenido en alcaloides. A pesar de que las solanáceas se hallan en todos los continentes, la mayor riqueza de especies se halla en América Central y América del Sur. Otros dos centros de diversidad incluyen Australia y África.
Las solanáceas pueden ocupar una gran variedad de ecosistemas, desde los desiertos hasta los bosques tropicales, y frecuentemente se las halla también en la vegetación secundaria que coloniza áreas degradadas.

Herbáceas, anuales o perennes, enredaderas o arbustos. Hojas alternas, simples o menos frecuentemente pinnaticompuestas; láminas frecuentemente algo carnosas, márgenes enteros o variadamente lobados, pero sin dientes agudos. Flores hermafroditas, casi siempre actinomorfas o doblemente zigomorfas, solitarias o agrupadas en racimos o espigas. Cáliz de 5 sépalos, soldados o casi libres, con tendencia a quedar pegados al fruto.
Corola gamopétala con 5 pétalos, en forma de copa o tubo, frecuentemente coloreados. Androceo de 5 estambres insertos en el tubo corolino. Gineceo con ovario súpero con 2 carpelos y 1 estilo con estigma bilabiado o bífido. Fruto una baya o una cápsula. Semillas usualmente numerosas, prismáticas, a veces aladas o aplanadas, reniforme con embrión recto o curvo. Polinización por insectos.

Las solanáceas representan una familia de gran importancia económica en cuanto a que muchas especies, algunas originarias de América, han sido cultivadas desde hace mucho tiempo con diferentes fines. Tal es el caso del tabaco (Nicotiana tabacum), el tomate (Lycopersicon esculentum), el pimiento (Capsicum annuum), la patata (Solanum tuberosum) o la berenjena (Solanum melongena).
Otras especies se cultivan con fines ornamentales, como las llamadas vulgarmente petunias, representadas por diversas variedades del género Petunia.
Ciertas especies son mundialmente conocidas por sus usos medicinales y sus efectos psicotrópicos.
Muy conocido es el grupo que contiene poderosos alcaloides que se han usado como drogas desde muy antiguo, y que también son empleadas por la industria farmacéutica. Es el caso del estramonio (Datura stramonium), la belladona (Atropa belladonna), la mandrágora (Mandragora autumnalis) o el beleño negro (Hyoscyamus niger).
Muchas solanáceas son malezas importantes en varias partes del mundo. Su importancia radica en que pueden ser hospedantes de plagas o enfermedades de los cultivos y, por ende, su presencia incrementa las pérdidas de rendimiento o calidad del producto cosechado debido a tales factores.

En las Islas Canarias está representada por 13 géneros y 40 especies.


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