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Familia Poaceae

Características: Familia de los cereales, muy amplia y diversa, compuesta de unos 670 géneros y más de 10.000 especies, de distribución muy cosmopolita, encontrándose sus ejemplares en todos los continentes, incluso en territorio de la Antártida. Ocupa todo tipo de hábitats, y en algunas áreas tienden a dominar, llegando incluso a constituir bandas de vegetación muy extendidas que confieren una fisionomía propia al territorio, como en las sabanas, estepas y prados, siendo por ello un componente esencial del revestimiento vegetal de la Tierra.

Son hierbas, anuales o perennes, desde unos pocos centímetros hasta más de 30 m de altura, como el caso de los bambúes de textura leñosa. Rizomas comúnmente presentes, generalmente profusamente ramificados.
Tallo tipo caña, cilíndrico, sencillo, hueco en los entrenudos y macizo en los nudos, donde se insertan las hojas. En estado vegetativo es muy corto y puede dar lugar a estolones o rizomas. Hojas alternas, dísticas, de lineares a lanceoladas; en su parte inferior se encuentra la vaina, que envuelve el tallo, y en la superior el limbo o lámina, plano o enrollado. En la unión del limbo y la vaina puede haber una lígula membranosa o pelosa, y el limbo puede presentar en su base dos prolongaciones laterales o aurículas.
Hojas alternas, dísticas, compuestas de vaina basal, lígula, y lámina. La vaina basal libre en los márgenes o, menos comúnmente, fusionados formando un tubo cerrado que rodea al tallo y vainas de otras hojas. Láminas divergiendo desde el tallo en el ápice de la vaina, aplanadas o enrolladas.
Inflorescencias compuestas, formadas por espiguillas, diversamente dispuestas en espigas, panículas o de otras formas; brácteas presentes, dísticas. Flores bisexuales o unisexuales. Androceo usualmente 1-3 ó 6 estambres, filamentos usualmente libres, anteras grandes. Gineceo gamocarpelar, ovario súpero, carpelos 2-3, lóculo 1, estilos 1-3, estigma muy ramificado. Frutos en cariopse, de paredes finas, indehiscente, el pericarpo estrechamente fusionado y encerrando la semilla solitaria. Semillas una por fruto; endosperma usualmente compuesto de almidón.

Los cereales constituyen la dieta básica de gran parte de la humanidad. De ellos los más comunes son el arroz (Oryza sativa), el maíz (Zea mays), el trigo (varias subespecies del género Triticum), el sorgo (Sorghum bicolor), el centeno (Secale cereale), etc. De los cereales también se obtienen algunas bebidas muy extendidas como la cerveza, el whisky o el sake. Y de la caña de azúcar (Saccharum officinarum) se obtiene la mayor parte del azúcar que se consume en el mundo. Muchísimas gramíneas se utilizan también como forraje para los animales, sobre todo algunas especies de los géneros Lolium, Poa, Festuca, Anthoxanthum, etc.
Algunas tienen usos de tipo medicinal o popular, como la triquera borde (Hyparhenia hirta), la caña común (Arundo donax), la cañiza (Phragmites australis) o la grama delgada (Agropyron repens).

En las Islas Canarias está representada por 100 géneros y 226 especies.


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