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Familia Phytolaccaceae

Características: Familia de 18 géneros y 125 especies, distribuidas por regiones tropicales y subtropicales. La mayoría de los géneros estaban confinados originalmente al continente americano, pero después se han naturalizado en muchas partes del mundo. Habitan en distintos tipos de ambientes, como la selva lluviosa o las regiones áridas. Muchas muestran preferencia por sitios perturbados y otras se presentan como malezas agresivas.

Hierbas anuales o perennes, menos frecuentemente arbustos, árboles o trepadoras leñosas. Tallos generalmente erectos, a veces suculentos, cilíndricos o acanalados, glabros o con tricomas no ramificados, ocasionalmente glandulares.
Hojas alternas, rara vez opuestas, simples, enteras, pinnatinervias, generalmente pecioladas, a veces con estípulas diminutas, semejantes a espinas.
Flores pequeñas, rudimentarias desde el punto de vista de su morfología; hermafroditas o unisexuales, actinomorfas, agrupadas en racimos o espigas axilares. Periantio con 4-5 sépalos generalmente libres; casi siempre sin pétalos. Androceo con igual número de estambres que de tépalos, o múltiplo del mismo; con nectario entre o en la base de los estambres. Gineceo con ovario súpero y 5-10 carpelos libres o soldados.
Frutos carnosos o secos, en bayas, sámaras, drupas o utrículos. Semillas una por lóculo, con testa membranácea, perispermo abundante o ausente, y embrión curvo.

Una de las especies más conocidas de esta familia es Phytolacca dioica, el ombú, un árbol grande y fuerte que proporciona sombra por el gran desarrollo de su copa y follaje, y por eso mismo se emplea en jardines de muchas partes del mundo. Sus hojas se emplean en medicina popular para aliviar dolores de cabeza, así como cicatrizar y coagular las heridas. La decocción de la raíz es antirreumática. Las cenizas de la corteza tienen potasa que se emplea artesanalmente en la fabricación de jabón.
Phytolacca americana se ha empleado como especie tintórea y también como ornamental.

En las Islas Canarias está representada por 1 género y 1 especie.

Phytolacca americana
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