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Familia Fabaceae

Características: Familia de 440 géneros y 12.000 especies, distribuidas por regiones templadas, tropicales y subtropicales de todo el mundo, desde zonas desérticas hasta áreas lluviosas.

Herbáceas perennes o anuales, trepadoras leñosas o arbustos y árboles, con o sin zarcillos, rara vez espinosos.
Hojas casi siempre alternas, rara vez opuestas, pinnadas, palmeadas o trifoliadas, con estípulas, a veces provistas de zarcillos.
Flores casi siempre zigomorfas, agrupadas en racimos, espigas o cabezuelas. Presentan una particular morfología: el cáliz, gamosépalo, forma un tubo coronado por 5 dientes; corola dialipétala típicamente papilonácea de 5 pétalos, formando el estandarte, las alas y la quilla, que encierran los estambres. Androceo de 10 estambres unidos en un tubo, o libres. Gineceo de un solo carpelo unilocular, que contiene un número variable de óvulos. Fruto una legumbre, a veces indehiscente, formando entonces un lomento, nuez o sámara. Las semillas variadas, con o sin arilo, exalbuminadas o albuminadas; con embrión recto o curvo, cotiledones más o menos carnosos. Contienen una gran cantidad de reservas proteicas.
La polinización se produce casi siempre por insectos.

La historia de las leguminosas está ligada estrechamente con el desarrollo de civilización humana, ya que sus antecedentes aparecen hace más de 8.000 años en Asia, América y Europa, donde se convirtieron en un elemento básico y esencial de la alimentación humana.
Las leguminosas se cultivan por sus semillas, que se utilizan tanto para el consumo humano y animal, como para la producción de aceites industriales. Las leguminosas de grano incluyen tanto plantas herbáceas muy conocidas (frijoles, lentejas, altramuces, guisantes, cacahuetes...), como árboles (algarrobo, tamarindo...).
Su capacidad para fijar el nitrógeno atmosférico reduce costos de los fertilizantes para los agricultores y jardineros. Esta característica permite la utilización de estas plantas en la rotación de cultivos, para reponer el suelo que se ha empobrecido de nitrógeno.
De algunas especies del género Indigofera se extrae un colorante azul llamado índigo.
Varios géneros como Dalbergia o Pterocarpus son importante fuentes de maderas de lujo.

En las Islas Canarias está representada por 35 géneros y 197 especies.


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