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Familia Euphorbiaceae

Características: Familia de unos 326 géneros y 7.750 especies, de distribución casi cosmopolita, pero principalmente en los trópicos de África y América, y en la región indo-malaya. También tiene muchas especies en áreas no tropicales, como los países mediterráneos, el Oriente Medio, Sudáfrica y el sureste de Estados Unidos.

Arbustos, lianas, suculentas, cactiformes o herbáceas, todas con abundante látex blanquecino.
Hojas generalmente simples, cuando compuestas, palmadas; alternas u opuestas, con estípulas que pueden estar transformadas en espinas o glándulas.
Flores unisexuales, actinomorfas, muy pequeñas y reunidas en un tipo especial de inflorescencia denominada ciatio, que parece una única flor bisexual rodeada por dos brácteas basales; los ciatios, a su vez, están agrupados en inflorescencias compuestas del tipo umbela, espiga o glomérulo. Cáliz con 3-5 sépalos. Corola ausente o con 5 pétalos en las flores masculinas. Androceo prácticamente reducido a un único estambre. Gineceo con 2-3 carpelos y el mismo número de estilos, formando normalmente un ovario súpero trilocular.
Frutos usualmente esquizocarpos, con mericarpos elásticamente dehiscentes de una columna persistente; a veces bayas o drupas. Semillas con embrión recto o curvo, a menudo con ornamentación muy variada y de alto interés taxonómico, en ocasiones con abundante endosperma oleaginoso.

A esta familia pertenecen plantas de gran utilidad, como, por ejemplo, Manihot utilissima, un arbusto cultivado en todo el trópico, de cuyos tubérculos se obtiene la tapioca. El caucho se obtiene de la especie Hevea brasiliensis, haciéndole unas incisiones en la corteza. Varias especies del género Croton se cultivan en jardines o macetas.
Ricinus communis, el ricino, es un arbusto muy conocido, que a menudo se encuentra naturalizado en zonas con alta influencia antrópica. De sus frutos se obtiene un aceite con propiedades medicinales e industriales. Una de las especies más conocida de la familia es la flor de Pascua, Euphorbia pulcherrima, que se cultiva en jardinería, especialmente para usarlo como adorno floral por Navidad, de la que se ha llegado a convertir en un símbolo.

En las Islas Canarias está representada por 5 géneros y 46 especies.


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