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Familia Ephedraceae

Características: Familia de un sólo género y unas 60 especies, típicas de la zona mediterránea y regiones áridas de Asia y América. Son plantas muy resistentes a la sequía, distribuidas especialmente en regiones áridas y semiáridas, con ecología diversa y aspecto similar, lo que dificulta su diferenciación. Algunas especies crecen en torrenteras beneficiándose de las lluvias tormentosas esporádicas.

Subarbustos o arbustos dioicos, raramente monoicos; erectos, trepadores o rastreros, rizomatosos. Ramas verdes, cilíndricas, erectas o péndulas, estriadas, nodosas, verticiladas y articuladas, con aspecto retamoide.
Las hojas, opuestas o verticiladas, como escamas, están fusionadas basalmente en una vaina, muchas veces desprendiéndose pronto después de desarrollarse. Pueden ser muy escasas, teniendo la planta un aspecto acintado, como las retamas.
Flores unisexuales, dioicas o monoicas, de color amarillento. Las masculinas en inflorescencias compuestas por flores solitarias en la axila de las escamas. Flores femeninas solitarias, en parejas o en grupos de tres, en los extremos de ramas cortas.
Estróbilos femeninos sésiles o pedunculados, con 3-10 verticilos de brácteas, soldadas entre sí, decusadas o dispuestas en verticilos, membranáceas, papiráceas o carnosas en la madurez; las inferiores estériles; el verticilo superior o fértil con 2-4 flores.
Las semillas, generalmente parejas, están rodeadas por un involucro, que deriva de las brácteas y puede asumir formas variadas, carnoso y colorado o amarillento, o se transforma en alas para la diseminación anemócora.

El uso más importante de esta familia es de carácter medicinal, pues de sus especies se extrae la efedrina, un alcaloide que funciona como un constrictor de los vasos sanguíneos y dilatador de los bronquios.
Algunas especies de Ephedra han sido utilizadas desde antiguo por la medicina china y el chamanismo para una variedad de propósitos.
También se han empleado como abortivas, aunque debido a su toxicidad son muy peligrosas, pues su uso prolongado puede ocasionar importantes daños en el hígado. Su ingestión produce irritación gástrica, vómitos y diarrea.

En las Islas Canarias está representada por 1 géneros y 3 especies.

Ephedra altissima
Ephedra fragilis
Ephedra major
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