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Familia Asteraceae

Características: Familia de unos 1.330 géneros y 21.000 especies, ampliamente distribuidas por todas las regiones del mundo, desde las zonas polares hasta los trópicos, conquistando todos los hábitats disponibles, desde los desiertos secos hasta los pantanos, y desde las selvas hasta los picos montañosos. Pero donde son más comunes es en las regiones montañosas de los trópicos y subtrópicos, en climas semiáridos y en los climas mediterráneos.

Grupo muy extenso y heterogéneo respecto a la morfología de su sistema vegetativo. Son plantas anuales, bienales o perennes, de hábito herbáceo, arbustivo, suculentas o enredaderas, a veces con látex. Sin embargo muy uniforme respecto a la morfología de la inflorescencia, que siempre es un capítulo o cabezuela.
Hojas simples, alternas, raramente opuestas, enteras o divididas, a veces espinescentes.
Flores hermafroditas, unisexuales o neutras; de dos tipos en cada capítulo: actinomorfas (flósculos) y zigomorfas (lígulas). Cáliz ausente o reducido a una especie de collar escamoso, continuo o lobado. Corola gamopétala con tubo y limbo con 3-5 dientes. Androceo con 5 estambres, alternos con los pétalos, con filamentos generalmente libres y anteras soldadas formando un tubo. Gineceo con 2 carpelos soldados, y un estilo con un estigma lobado. Fruto una cipsela, frecuentemente con papo.
Polinización por insectos; la estructura del capítulo provoca que la visita de un sólo insecto garantice la fecundación de casi todas las flores del mismo.

Es una familia importante económicamente para el hombre, bien sea como malezas (géneros Bidens, Cirsium, Hypochaeris y Sonchus), como plantas medicinales: Matricaria chamomilla, Artemisia absinthium, Tussilago farfara...; como plantas ornamentales (géneros Aster, Bellis, Cosmos, Chrysanthemum, Gazania y Gerbera); como plantas oleaginosas: Carthamus tinctorius y Helianthus annus, o como plantas hortícolas.

En las Islas Canarias está representada por 99 géneros y 324 especies.


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