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Familia Apocynaceae

Características: Familia de 215 géneros y 2.100 especies, distribuidas en su mayor parte por regiones cálidas y templadas del mundo. Se encuentra en varios hábitats, desde selvas tropicales a regiones semiáridas, y desde el nivel del mar a la cima de las montañas, principalmente en suelos secos, pero también en rocas o en áreas inundadas y márgenes de ríos.

Plantas herbáceas, suculentas, rastreras o trepadoras, lianas, arbustos o árboles, generalmente con látex de color blanco.
Hojas simples, opuestas o verticiladas, a veces alternas, enteras, a veces con rudimentarias estípulas basales.

Inflorescencia racemosa o cimosa, o, a veces, las flores solitarias. Flores hermafroditas, actinomorfas. Cáliz con 5 sépalos unidos en la base formando un tubo. Corola infundibuliforme con 5 pétalos blancos, con unos típicos apéndices en la garganta. Androceo con 5 estambres insertos en el tubo corolino. Gineceo con 2 carpelos libres pero unidos por la parte superior. Fruto variable: cápsula, baya, folículo o drupa. Semillas de una o numerosas, generalmente con pelos que facilitan su dispersión por medio del viento; menos frecuente aladas o ariladas.

Muchas especies son productoras de alcaloides tóxicos y medicinales. En la muy venenosa Catharanthus roseus fueron identificados más de 25 compuestos, entre ellos sustancias que interrumpen la división celular y son usadas en quimioterapia para la cura del cáncer. De Vinca minor se extrae la vincamina, que aumenta el flujo de sangre en el cerebro y es usada para el tratamiento de problemas cerebro-vasculares. De Rauvolfia serpentina se obtiene un compuesto utilizado para controlar la presión alta en la sangre, y antiguamente fue muy importante para tratar problemas cardíacos.
Algunos géneros, como Acokanthera, Ochrosia, Plumeria, Rauvolfia y Thevetia, son importantes plantas ornamentales que se cultivan por sus llamativas y fragantes flores.

En las Islas Canarias está representada por 2 géneros y 2 especies.

Catharanthus roseus
Vinca major
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